Créé à l’initiative des Régions, les Parcs naturels régionaux regroupent autour de son projet de développement durable, les communes, communautés de communes, départements ainsi que les villes et agglomérations aux portes du territoire. Sept villes ou communautés d'agglomérations lorraines, alsaciennes et franc-comtoises adhérent au Parc naturel régional des Ballons des Vosges.

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Une ville porte (ville ou agglomération urbaine) est située en périphérie d’un Parc.  Depuis leur origine, les Parcs naturels régionaux entretiennent des relations privilégiées avec ces communes urbaines de proximité (accueil de scolaires, information touristique, sensibilisation des habitants, actions de formation…). Les habitants des villes-portes connaissent et apprécient ce territoire dans lequel ils viennent se ressourcer. En retour, nombreux sont les habitants du Parc à travailler dans ces grands bassins économiques.